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7 misterios de la Antártida

Insectos gigantes, lagos de lava y hasta continentes perdidos son algunas de las rarezas que existen en la Antártida

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La Antártida es tan grande como México y Estados Unidos combinados, pero su "población" de científicos no alcanza ni cuatro mil personas. Foto: iStock
Destinos 15/04/2020 00:28 Samantha Michelle Guzmán Actualizada 10:55

Tiene aproximadamente el tamaño de Estados Unidos y México combinados, y contiene el 90% del hielo que hay en la Tierra; si se derritiera, aumentaría los niveles del mar hasta 61 metros. Y, sin embargo, no tiene población permanente y en los meses de verano solo llegan a vivir ahí alrededor de cuatro mil personas. Por eso, no sorprende que la Antártida sea un continente lleno de rarezas que esperan a ser descubiertas por completo.

Hacemos un recuento de 7 misterios que guardan las profundidades de la Antártida. Todavía son estudiados y, aunque se han hecho importantes descubrimientos, probablemente falta aprender muchísimo de ellos. Obsérvalos y trata de imaginar las cosas que ni siquiera se han encontrado en el continente. 

antartida_misterios_3.jpgFoto: iStock

1. Microbios que comen rocas

“La vida se abre camino”, dice Jeff Goldblum en la primera cinta de Jurassic Park. Y tiene razón, cuando pensamos en el tipo de microbio que fue descubierto en 2011, sobre el Monte Erebus, el volcán activo más austral que existe. A falta de más recursos, este organismo sobrevive gracias a una “dieta” de rocas y metales, cuenta el sitio web Grunge; hierro y magnaneso son algunas de las sustancias que consumen. 

A este tipo de microbios, con tal alimentación, se les llama quimiolitótrofos. Desde su descubrimiento se ha investigado cómo surgieron y qué tanto se relaciona su supervivencia con las primeras formas de vida en la Tierra, explica la Institución Scripps de Oceanografía. 

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2. Insectos aterradores

Si nos pusiéramos a imaginar las curiosas especies animales que podrían vivir en la Antártida sin que lo sepamos, saldrían muchísimas películas de terror. Si no nos crees, échale un ojo a las arañas de mar gigantes que habitan en las heladas aguas de este continente. Pueden medir de 30 a 35 centímetros en diámetro, mientras las arañas de mar de Europa o Norteamérica alcanzan hasta tres milímetros, haciendo que necesites una lupa para verlas, según CBC News. 

Estas arañas son un ejemplo de un fenómeno llamado gigantismo polar, que se de tanto en la Antártida como en el Ártico; en ambientes extremadamente fríos algunas especies se vuelven mucho más grandes que sus contrapartes en climas cálidos. Existen varias teorías para explicar este fenómeno, una de ellas sugiere que los animales pueden crecer más porque la temperaturas congelantes alentan su metabolismo al punto en que apenas necesitan oxígeno. 

antartida_insectos_gigantes.jpgTimothy R. Dwyer. Arcus

3. Continentes perdidos

Al ser tan remota y cubierta en hielo, la Antártida ha sido un misterio para la geología en lo que se refiere a su relación con los otros continentes, explica el sitio web Live Science. Pero un mapa dado a conocer en 2018 revela los restos de antiguos continentes ocultos bajo el territorio helado.

Se trata de un mapa de gravedad hecho por la Agencia Espacial Europea, a partir de datos obtenidos entre 2009 y 2013 por el satélite GOCE (Gravity Field and Steady-State Ocean Circulation Explorer). 

El material muestra que el este de la Antártida está hecho de varias masas continentales o, en otras palabras, los núcleos de otros continentes; de hecho, esta región es mucho más gruesa que el oeste de la Antártida. Una de estas masas continentales encaja con otro territorio presente en el sur de Australia. 

Este descubrimiento es un paso más para entender cómo la Antártida alguna vez formó parte del supercontinente Gondwana, uno de los dos fragmentos de Pangea.

antartida_misterios_2.jpgFoto: Agencia Espacial Europea

4. Alguna vez hubo selva

Parece difícil imaginar que alguna vez la Antártida tuvo una selva tropical en su territorio. Pero eso indica un núcleo de sedimentos extraídos del fondo marino al oeste del continente, obtenidos en 2017: que hace 90 millones de años había jungla, parecida a las que hoy pueden encontrarse en Nueva Zelanda. 

El análisis de los sedimentos ha revelado suelos forestales, polen, esporas y raíces, revela el diario inglés The Independent. Esta evidencia indica que la Antártida tuvo un clima “excepcionalmente cálido” durante el periodo Cretácico medio, cuando los dinosaurios poblaban el planeta. Este periodo geológico fue el más caluroso de los últimos 140 millones de años, y se cree que los océanos estaban 170 metros por encima del nivel actual. 

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5. Lagos de lava

Parece que con la tecnología prácticamente no hay ningún rincón en la Tierra inexplorado por el hombre, aunque una isla antártica desafía esta creencia. 

Nos referimos a la isla Saunders (que forma parte de las Sandwich del Sur), donde se encuentra el volcán activo Monte Miguel, cuyo cráter casi siempre es inaccesible a las imágenes vía satélite y aéreas, debido a las permanentes capas de nubes sobre él. Desde los años noventa, científicos habían sospechado que el cráter contenía un lago de lava permanente, pero no fue sino hasta 2019 que esto se comprobó. Puedes observarlo en la imagen satelital mostrada más abajo, donde la nieve está representada en rojo. 

Con el cráter del volcán Monte Miguel, existen solo siete lagos de lava en el mundo, de acuerdo con el Observatorio de la Tierra de la Nasa. Uno de ellos está en el Monte Erebus (sí, el mismo de los microbios que comen piedras). 

antartida_lago_lava.jpgFoto: Nasa

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6. Las Cataratas de Sangre

Sin duda, resulta extraordinario ver este flujo de color rojo en medio del paisaje helado del glaciar Taylor, al este de la Antártida. Aunque esa tonalidad es apenas el inicio de las rarezas para este sitio. 

A principios del siglo pasado se creía que la extraña cascada tenía esa tonalidad por la existencia de algas. Ahora se sabe que la catarata debe su color a una fisura en el glaciar, a través de la cual fluye un lago rico en salinidad y hierro, lo que le da el color. Por tanta salinidad es posible que el agua fluya desde debajo del glaciar y no se trate de un derretimiento.

Pero lo más extraño son las condiciones en que persiste aquel lago: es un cuerpo de agua que quedó “sellado” bajo el glaciar hace unos dos millones de años, y contiene una antigua comunidad de microbios que sobreviven sin oxígeno, luz natural o calor suficiente, en una especie de cápsula de tiempo natural, detalla el sitio web Atlas Obscura. 

antartida_cataratas_sangre.jpgFoto: Peter Rejcek. Wikimedia Commons

7. Abismos que desaparecen

Para cuando termina el invierno, los mares que rodean la Antártida están cubiertos por alrededor de 18 millones de kilómetros cuadrados de hielo (un área similar al tamaño de Estados Unidos continental). Sin embargo, asegura el Observatorio de la Tierra de la Nasa, en estas extensiones de hielo pueden formarse enormes fisuras o agujeros, en algunos casos tan grandes como un estado o un pequeño país.

Los científicos han investigado este fenómeno por décadas: cómo se forman estos agujeros, cómo crecen y por qué permanecen ahí durante el invierno.

Estos abismos pueden formarse cada año en el mismo lugar, aunque de diferente tamaño. Tal vez no parece muy impresionante cuando lees su definición, pero, ¿te imaginas un pozo que es tan grande como un país como Irlanda, y aun así luce insignificante en medio de un paisaje helado? Mira la foto de abajo, representando la idea que acabamos de describirte, y dinos si no suena un poquito inquietante. 

antartida_agujeros_gigantes.jpgFoto: Nasa

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