21 | OCT | 2019
NASA diseña 'transformers' para explorar lunas de Saturno
Foto: NASA

NASA diseña 'transformers' para explorar lunas de Saturno

26/09/2019
15:47
Europa Press
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Shapeshifter, un nuevo concepto de robot que se transforma para rodar, volar, flotar o nadar está siendo diseñado por la NASA

Shapeshifter, un nuevo concepto de robot que se transforma para rodar, volar, flotar o nadar está siendo diseñado por la NASA para explorar mundos distantes como las lunas de Saturno.

En un polvoriento patio de robótica en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena, California, el equipo Shapeshifter está probando un prototipo impreso en 3D de este inusual explorador.

Un artilugio que parece un avión no tripulado encerrado en una rueda de hámster alargada rueda por el patio, luego se divide por la mitad. Una vez separadas, las dos mitades se elevan sobre pequeñas hélices, convirtiéndose efectivamente en drones voladores para exploración aérea. Estas piezas impresas en 3D son solo el comienzo; El equipo imagina una serie de hasta 12 robots que podrían transformarse en una sonda de natación o un equipo de exploradores de cuevas. Un vídeo ilustra este trabajo. 

El robot anfibio volador es parte del programa de investigación de Conceptos avanzados innovadores de la NASA (NIAC), que ofrece varias fases de financiación para conceptos visionarios, ayudando a convertir ideas que suenan a ciencia ficción en hechos científicos. El investigador principal del JPL, Ali Agha, imagina a Shapeshifter como una misión a la luna Titán de Saturno, el único otro mundo en el sistema solar que tiene líquido en forma de lagos, ríos y mares de metano en su superficie.

"Tenemos información muy limitada sobre la composición de la superficie. Terreno rocoso, lagos de metano, criovolcanes. Posiblemente tengamos todo esto, pero no lo sabemos con certeza", dijo Agha en un comunicado. "Así que pensamos en cómo crear un sistema que sea versátil y capaz de atravesar diferentes tipos de terreno, pero también lo suficientemente compacto como para lanzarlo en un cohete".
 

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A Agha y sus co-investigadores de Shapeshifter, que incluyen investigadores de las universidades de Stanford y Cornell, se les ocurrió el concepto de un robot autoensamblable hecho de robots más pequeños llamados "cobots". Los cobots, cada uno con una pequeña hélice, podrían moverse independientemente uno del otro para volar a lo largo de acantilados de interés científico. También podrían hacer espeleología, formando una cadena de margaritas para mantener el contacto con la superficie. O podrían transformarse en una esfera para rodar sobre superficies planas y conservar energía.

Por ahora, Shapeshifter es semiautónomo, pero su diseño futuro dependerá de cobots que puedan ensamblarse automáticamente sin necesidad de comandos de la Tierra.

La visión definitiva de Agha incluye un módulo de aterrizaje como la sonda Huygens de la Agencia Espacial Europea, que llegó a Titán después de ser desplegada en paracaídas por la nave espacial Cassini de la NASA. Esta "nave nodriza", como la llama Agha, serviría como fuente de energía para los cobots y transportaría los instrumentos científicos para realizar análisis de muestras en profundidad. Pero en lugar de permanecer en su lugar, como suelen hacer los módulos de aterrizaje, este sería portátil. El vuelo es más fácil en Titán, donde la atmósfera es densa y la gravedad es baja.

Agha calcula que 10 cobots podrían levantar fácilmente un módulo de aterrizaje del tamaño de Huygens (aproximadamente 3 metros de ancho) y transportarlo suavemente a diferentes lugares.

"A menudo se da el caso de que algunos de los lugares más difíciles para llegar son los más interesantes desde el punto de vista científico porque quizás son los más jóvenes o se encuentran en un área que no se caracterizó bien desde la órbita", dijo Jason Hofgartner, líder científico de Shapeshifter en el JPL.

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