¿Variante mexicana de Covid-19? 3 especialistas te explican por qué es importante detectar mutaciones

Tres científicos mexicanos responden dudas sobre la presunta variante del coronavirus reportada en Jalisco desde qué es y por qué en el país es difícil identificarlas a diferencia del Reino Unido

¿Variante mexicana de Covid-19? 3 especialistas te explican por qué es importante detectar mutaciones
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Ciencia y Salud 06/02/2021 04:10 Gretel Morales Ciudad de México Actualizada 08:43
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¿Variante mexicana de Covid-19 a la vista? Una mutación de virus detectada en Jalisco encendió las alertas.

Hace unos días, la Universidad de Guadalajara confirmó la presencia de la mutación E484K, presente también en las variantes de SARS-CoV-2 en Brasil y Sudáfrica. Aunque estudios preliminares sugieren que esta mutación hace que el virus sea más agresivo, aún no se ha confirmado si esta mutación haría más contagioso o mortal al virus.

EL UNIVERSAL entrevistó a especialistas como el Dr. Antonio Lazcano Araujo, la Dra. Laurie Ann Ximénez-Fyvie y el Dr. Alejandro Macías, quienes nos hablaron sobre las mutaciones y variantes para entender mejor lo que está pasando en Jalisco.

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El virus del SARS-CoV-2 - Ilustración: Centro para el Control y Prevención de Enfermedades vía ONU

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Dr. Antonio Lazcano Araujo

El Dr. Lazcano Araujo es Biólogo y Doctor en Ciencias, actualmente es profesor en la UNAM. Se ha especializado en la evolución temprana y en el origen de la vida durante toda su carrera. Ha escrito más de 150 trabajos de investigación, 70 de divulgación y autor o coautor de 16 libros. Es miembro del Colegio Nacional desde 2014.

¿Qué es una variante y por qué es importante identificarla?
—Los virus tienen una cantidad muy pequeña de información genética y uno puede, con mucha certeza, decir que es inevitable que aparezcan variantes cada vez que se multiplican, cada vez que se replican. Hay dos tipos de virus, los virus de DNA, que es un material genético muy estable, hay virus muy estables como el virus de la viruela, lo cual nos facilita su manejo, el control en términos epidemiológicos con vacunas, lo cual es eficiente. 

Y hay virus de RNA que están mutando todo el tiempo, son muy inestables, es como comparar un mensaje en un correo electrónico o en un pedazo de papel, o jugar al teléfono descompuesto, es inevitable que aparezcan mutaciones, sobre todo en los virus de RNA. 

En el caso de los coronavirus, es el único virus que conocemos que tiene un mecanismo molecular para evitar, para corregir, los errores. Es como el teléfono celular, si yo escribo “abajo” con g, inmediatamente me corrige el editor del teléfono. Esto permite que virus como los del  DNA su puedan multiplicar con mucha fidelidad, pero los virus de RNA no, los virus de RNA mutan mucho, son esas variantes, hay algunas variantes que conocemos muy bien, que son las que nos preocupan en este momento, como la variante que apareció en Sudáfrica, como la variante que apareció en Inglaterra, como la variante que apareció en Brasil. Algunas de esas mutaciones están apareciendo en otros lados, pero solamente es parte de las mutaciones que vuelven complicado a un virus, no necesariamente son las que se han encontrado en Jalisco o en otros lados de la República Mexicana.

¿Cómo se detectan las mutaciones?
—Las detectamos porque secuenciamos el genoma entero. Es como si yo veo un texto impreso, cuando lo empiezo a leer veo las erratas, veo las palabras que faltan, las palabras que sobran, los acentos ausentes y entonces es como voy viendo el tipo de virus que está aquí, el tipo de variantes que hay.

En México la situación es especialmente complicada porque a pesar de que desde hace mucho muchos estuvimos diciendo que era indispensable estar secuenciando, el gobierno se negó, el Dr. López-Gatell no le vio la utilidad, entonces en este momento realmente estamos partiendo de cero. 

¿Hay algo en las poblaciones de cierta región que dé las condiciones para que el virus genere una variante?
—No, la generación de mutaciones en el caso del virus es consecuencia de su replicación misma. Es como si yo en este momento, que sé muy poco alemán, intento decir una frase en alemán, voy a tener muchos más errores que los que tuviera una persona que sea germano parlante. Así de sencillo, es inevitable la realización de los errores. Ahora, lo que sí es cierto es que mientras más personas tengamos infectadas, mayor campo de experimentación tiene el virus para producir mutantes, que es lo que realmente son las variantes.

El virus en general se replica más lentamente de lo que se dispersa, es decir, el virus está cambiando. Lo voy a poner de otra manera, el virus se dispersa con mayor rapidez que con la que acumula mutaciones, pero si tengo muchas personas infectadas, voy a estar viendo muchos lugares en donde van a aparecer mutaciones. 

De confirmarse la existencia de una variante mexicana, ¿qué implicaciones tendría para la ciencia, en el conocimiento de la enfermedad, en el curso de la pandemia?
—Yo creo que la estrategia que deberíamos seguir en México, ya que el número de secuenciaciones que estamos haciendo es muy reducida, yo creo que deberíamos hacer lo que ocurrió en Inglaterra, Inglaterra tiene el mejor grupo a nivel mundial para estar analizando los genomas ya secuenciados, secuenciar y analizar los que existen en el mundo, eso no es raro, tienen una tradición, tanto en epidemiología como en biología molecular, muy sólida. Ellos se dieron cuenta de que en Kent, un condado que está al sureste de Londres, estaba incrementándose el número de personas infectadas, rápidamente fueron a recoger muestras y se dieron cuenta de que lo que estaban viendo allí era lo que ahora conocemos como la variante inglesa que conocemos como B.1.1.7, secuenciaron y se dieron cuenta de que efectivamente tenía muchas mutaciones, una de esas mutaciones en particular hace que la proteína spike, la proteína de la espícula, se pegue con mayor afinidad al receptor ACE2, y eso es probablemente lo que explica las razones por las cuales esas variantes se están multiplicando tan rápidamente, es más eficiente infectando. La buena noticia es que ninguna de las variantes que hemos visto hasta ahora, incluyendo la de Sudáfrica, es más virulenta, se multiplica más rápido, pero no es más virulenta. Ahora, el que se multiplique más rápido también es un problema muy severo porque entre más rápidamente se multiplique, mayor número de personas van a ser infectadas y la proporción de personas infectadas que necesitan ser hospitalizadas va a aumentar. 

¿En qué hay que poner atención en el caso de una supuesta variante?
—Yo creo que lo primero que deberíamos de hacer, y muy fuertemente, es fijarnos en los lugares, en las regiones, no en los estados, porque los virus no saben que están dejando Jalisco para pasar Nayarit o entrando a la Ciudad de México. Lo que debemos hacer es en donde vemos que está creciendo muy rápidamente la pandemia, yo creo que allí inmediatamente secuenciar los genomas, ver lo que está pasando, hacer un seguimiento médico para estar seguros de que no estamos viendo una variante más virulenta, y yo creo que esos lugares deberíamos definirlos como prioritarios para vacunar, por un lado, y pensar en un momento dado en estas medidas que son indispensables como el confinamiento, pensar incluso en confinamientos regionales.

Hasta ahora, todas las personas vacunadas son personas que están protegidas contra todas las variantes que conocemos, eso es muy importante tenerlo presente para que allí no haya temor al respecto.

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Dra. Laurie Ann Ximénez-Fyvie

La Dra. Ximénez Fyvie es la Coordinadora del Laboratorio de Genética Molecular de la Facultad de Odontología de la UNAM.

¿Qué es una variante y por qué es importante identificarla?
—Son variaciones, mutaciones que vienen siendo cambios que se incorporan a la información genética del virus que no son suficientes para convertirlo en otro virus, sino que es el mismo virus con ligeras variaciones en su información genética. Estas se vuelven variantes del virus original porque es el mismo virus, pero si analizamos la secuencia de su material genético, su secuencia genómica, vemos que no es exactamente la misma información, es información con algunas modificaciones puntuales. Estas se llaman mutaciones y ese virus termina siendo denominado como una variante del virus original.

¿Por qué hay variantes de los virus como el SARS-CoV-2?
—Todos los virus tienden a mutar conforme se reproducen, los virus son microorganismos muy simples, es el microorganismo más sencillo que hay en la naturaleza, por eso requiere de otras células para poderse reproducir, es decir, un virus no puede reproducirse por si solo, sino que obligadamente tiene que invadir a una célula para poderse reproducir. Entonces, como son microorganismos muy rudimentarios, tienden a incorporar muchos errores al momento de replicarse, de reproducirse. Los virus naturalmente tienden a tener muchos errores en su ciclo de reproducción, en sus ciclos de replicación, estos errores se consideran variantes, mutaciones, algunas de estas variantes son funcionales y otras no, de repente hay errores que se incorporan en el genoma del virus que lo vuelve disfuncional, que ese virus se muere, se pierde, ya no se sigue propagando porque lo vuelve disfuncional. 

Hay otras (mutaciones) que lo vuelven más apto para reproducirse, para propagarse, y hay otras que no tienen ningún efecto, es decir, que el virus sí tiene una información distinta, pero hace exactamente lo mismo con esa diferencia o no. 

Hay esas tres posibilidades cada vez que se incorporan este tipo de errores en el material genético en el genoma de un virus. Uno, que incapaciten al virus para seguirse propagando, que no tenga ningún efecto y la tercera es que le dé ventajas para su propagación.

¿Por qué se incorporan estas mutaciones? Porque los virus son microorganismos muy rudimentarios que tienden a incorporar estos errores y estas variantes o mutaciones se dan más rápidamente en la medida que al virus se le da oportunidad para reproducirse.

El virus eventualmente iba a empezar a mostrar variaciones, sin duda, porque este virus aunque lo controlemos va a seguir entre nosotros, pero como lo hemos dejado reproducirse ilimitadamente entre los seres humanos, ahora ha incorporado estas variantes de forma muy acelerada, es a causa de que no hemos controlado los contagios, se están viendo en un ritmo tan acelerado la aparición de este tipo de mutaciones.

¿Cómo se detectan las mutaciones?
—Estas se detectan haciendo la secuenciación del material genético del virus, por eso es que en muchas partes del mundo, como México, nos hemos tardado tanto para poderlo detectar. Una cosa son las pruebas PCR que se hacen para identificar la presencia del virus, solamente pueden decir si el virus está presente o no, eso es lo que hacen las pruebas de PCR. Muchos países como Reino Unido, por ejemplo, de todas las pruebas que hacen, toman un porcentaje de las que salen positivas, además de decir sí está el virus o no está el virus, en un porcentaje de las pruebas positivas se hace secuenciación del genoma del virus, ahí se sabe completa la lectura del genoma del virus, se puede ver en relación con la secuencia original, esto se considera como la secuencia tipo, se refiere a la secuencia sobre la cual se basan otras comparaciones. 

En Reino Unido más o menos el 5% de las muestras de PCR que salen positivas se llevan a secuenciación, en Sudáfrica más o menos el 2%, y así otros países tienen esas estrategias para hacer vigilancia, tamizajes e ir detectando este tipo de mutaciones. México lamentablemente no tiene un programa así, las detecciones que se han hecho aquí de las variantes que se han identificado aquí, la primera en Tamaulipas de ese viajero que venía de Europa. Ahora en Guadalajara, estos son esfuerzos aislados, son esfuerzos de la iniciativa privada en realidad, es un laboratorio privado que en conjunto con el gobierno del estado, estaban haciendo alguna cosa y lo detectaron. Pero a nivel federal no hay un esfuerzo general para la detección de estas variantes en nuestro país, de tal manera que podrían ser muy prevalentes o no, pero no lo sabemos. Podría haber muchas diferentes, por ejemplo, la de Reino Unido, la de Sudáfrica, la de Brasil, esta ahora que se detectó en Guadalajara, podría haber muchas ya circulando y ser muy prevalentes, pero lamentablemente no lo sabemos porque no se buscan. 

¿Hay algo en las poblaciones de cierta región que dé las condiciones para que el virus genere una variante?
—No, no necesariamente, lo que propicia que se empiecen a dar estas variantes es la dispersión de los contagios en una comunidad. Entre más huéspedes tiene el virus para reproducirse, más rápido empieza a incorporar este tipo de mutaciones, no hay una característica de la población. Las poblaciones en donde hay más contagios es en donde se predispone más la aparición de estas variantes. 

De confirmarse la existencia de una variante mexicana, ¿qué implicaciones tendría para la ciencia, en el conocimiento de la enfermedad, en el curso de la pandemia?
—Necesitaríamos ver que características tiene esa variante mexicana, Las tres variantes que han estado mejor descritas son la de Reino Unido, la de Sudáfrica y la de Brasil, todas son variantes, es decir, cargan ya varias mutaciones, la B.1.1.7 que es la de Reino Unido viene cargando ocho diferentes variaciones en el gen que codifica la proteína de espiga del virus, esto es muy preocupante, la de Sudáfrica tiene siete variaciones ahí y otras dos mutaciones, lo mismo la de Japón, estas (mutaciones) ahora les confieren varias características adicionales, una es que se han vuelto más contagiosas, esto está ya muy bien descrito, son más contagiosas, esto es muy problemático porque más contagioso significa que ahora va a haber más gente enferma y más gente enferma significa más muertos.

Más contagiosa también significa que va a ganarle, como en un proceso de selección natural, a la otra cepa, a la que era menos contagiosa. Estas (variantes) que son más contagiosas van a terminar predominando, eso es muy grave porque por ejemplo, en Europa se están prohibiendo ya los cubrebocas hechos en casa, también en Estados Unidos. Ahora se está hablando de hacer obligatorio, para la población en general, el uso de cubrebocas de alta eficiencia como los N95 o los KN95. O bien, hace unos días el Dr. Fauci estaba haciendo la recomendación del doble cubrebocas que ahora es la nueva recomendación, uno de alta eficiencia primero y encima de ese uno de tela, de algodón de doble o triple capa, o bien, uno quirúrgico. Quiere decir que ahora van a haber más infectados, más enfermos, necesitamos más hospitales y van a haber más muertos.

Ahora se les empieza a describir con algunas cosas características que aparentemente las vuelven también más agresivas, esa cepa del Reino Unido se está viendo que es más habida para infectar a las poblaciones de menor edad, quiere decir que ahora vamos a ver lo que no habíamos visto hasta ahora en la pandemia, que es ver enfermar y morir a muchos niños, quizá ahora con estas (variantes) lo vamos a empezar a ver, va a ser terriblemente lamentable. 

La variante de Reino Unido ya carga con una variante y esa tiende a seguir incorporando más variantes, quiere decir que esa que ya es más contagiosa, ahora adicionalmente se puede tornar más agresiva, más virulenta. Adicionalmente puede evolucionar a tener mecanismo que ya no la vuelva susceptible a la protección de las vacunas y así sucesivamente. Una vez que se empiezan a dar y que sí se empiezan a arraigar en la población, a propagar entre la población, es muy problemático porque ahora el virus adquiere una característica como de un proceso evolutivo, en donde va cambiando y esto lo provocamos nosotros porque no detuvimos los contagios a tiempo. 

¿En qué hay que poner atención en este caso de una supuesta variante?
—El control tiene que estar todo el tiempo en detener los contagios, mientras los contagios no se detengan, esto va a seguir ocurriendo.

Necesitamos ver si esta (posible variante) mexicana tiene características de mayor contagiosidad o no, si esta tiene características que bloquean las vacunas o no, si es más agresiva o no. Se necesita estudiar más para ver exactamente cuáles son las características de esta, si sí es una nueva (variante) en realidad o es simplemente la misma de Sudáfrica o de Brasil o de Reino Unido. Hace falta que nos proporcionen más información para estar seguros, pero lo cierto es que aunque ya tenemos las variantes, no las hemos descrito mucho porque insisto, no se buscan mucho, entonces pues tenemos poca información porque no hay un esfuerzo sistemático para identificarlas, rastrearlas, estudiarlas y demás. 

Lo que necesitamos hacer es lo que siempre debimos hacer, que es procurar detener los contagios. 

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Dr. Alejandro Macías

El Dr. Macías es integrante de la Comisión Universitaria para la Atención de la Emergencia del Coronavirus de la UNAM. En 2009 fue nombrado Comisionado Nacional para la Atención de la Influenza en México.

¿Qué es una variante y por qué es importante identificarla?
—Una mutación es un cambio único detectado en todo el genoma, un cambio en un aminoácido por otro en la proteína. Se habla de una variante cuando se acumulan varias mutaciones que distinguen a un virus específico de otros. La cepa, en términos generales, se refiere a que ya la cepa tiene un comportamiento diferente, que sea más contagiosa, que sea más resistente a las vacunas, eso ya sería una cepa

De acuerdo con lo que están reportando en Jalisco, hasta ahorita lo que sabemos es que tiene una mutación, pero al parecer el InDre ya descartó que tenga las otras mutaciones que están presentes en la cepa de Sudáfrica o de Brasil, entonces no parece corresponder esa mutación aparte de la variante de Sudáfrica o de Brasil.

¿Por qué hay variantes de los virus como el SARS-CoV-2?
—Los virus siempre están mutando, mientras más activa sea la epidemia, más oportunidades tienen de mutar. Los virus mutantes generalmente requieren un tiempo largo para mutar, como por ejemplo un paciente que se encuentra en terapia intensiva por más de tres semanas o un paciente que tenga bajas defensas y que tenga el virus presente en su organismo por varias semanas, ahí también tiene muchas oportunidades de mutar el virus, el virus siempre va a estar mutando, entonces no es sorprendente que en distintas regiones del mundo se encuentren algunos virus con mutaciones específicas. 

¿Cómo se detectan las mutaciones?
—Se necesitan distintos protocolos de ingeniería genética de análisis molecular, ya sea a través de secuenciar el virus completo o a través de pruebas que buscan, específicamente, una mutación, como al parecer fue el caso de la mutación que encontraron en Jalisco, ellos estaban buscando específicamente mutaciones diferentes que caracterizan a las cepas de Sudáfrica. Y la que encontraron, hasta donde yo entiendo, es la mutación que se conoce como la E484K, esa es una mutación que está presente tanto en la cepa de Brasil como en la de Sudáfrica, pero no en la del Reino Unido, entonces una vez que ellos encuentran esa mutación, pues empiezan a buscar si tienen otras mutaciones en el InDre, en el Instituto de Diagnóstico y Referencia Epidemiológicos empiezan a buscar si tienen otras mutaciones que caracterizan a la cepa de Sudáfrica o Brasil y no las encuentran, entonces determinan que no corresponde y que habrá que estudiarla mejor para ver si corresponde a una variante mexicana. 

¿Hay algo en las poblaciones de cierta región que dé las condiciones para que el virus genere una variante?
—Sí, por ejemplo, esta variante E484K se ha descrito, por lo menos se hipotetiza, que ocurre con más frecuencia en poblaciones en donde ya hay mucha gente con inmunidad, porque facilitaría una determinada reinfección, la reinfección de la gente que ya tiene inmunidad. Es una hipótesis, pero parece que es una hipótesis sólida. 

De confirmarse, ¿qué implicaciones tiene una variante en la ciencia, en el conocimiento de la enfermedad, en el curso de la pandemia?
—Es importante porque habrá que determinar si esas cepas que se encuentran son parte de un conglomerado, no solo en Jalisco, sino fuera de Jalisco y si ya en México pudiera estar circulando un virus diferente, no parece ser el caso, puesto que no se han reportado en otros lugares, pero tal vez es porque no se ha estudiado suficiente, es importante darle seguimiento y determinar cuáles son los tipos de cepas que están circulando en México para establecer las acciones de control. 

¿En qué hay que poner atención en este caso de una supuesta variante?
—Habrá que enfocarse en estudiar si está presente en otros estados, en otros lugares de México y ver si ahí mismo en Jalisco empieza a predominar en los meses subsecuentes o en los días subsecuentes o semanas subsecuentes, sobre de otras variantes que no tienen esa mutación y también tratar de determinar si esa mutación está presente junto con otras mutaciones que caracterizaran a estas, no nadamos como un virus mutante, sino como una variante mexicana o como una cepa mexicana. Ya diríamos cepa en el momento en que se demostrará que su comportamiento es peculiar o por ejemplo, que se transmitiera más, que fuera más contagiosa o que fuera más peligrosa, y eso todavía no se determina, eso se tendrá que determinar.

Diferencias entre mutación, variante y cepa

Después de que la Universidad de Guadalajara anunciara el hallazgo de la mutación E484K en al menos tres pacientes han surgido una serie de dudas sobre las mutaciones, variantes y cepas del virus del SARS-CoV-2, el causante del Covid-19. Cabe resaltar que todos los virus mutan de manera continua, por lo que no es de extrañarse que surjan nuevas mutaciones, variantes y cepas de Covid-19. 

De acuerdo con el portal Top Doctors México, la mutación es un cambio “en la secuencia de nucleótidos o en la organización del ADN de un ser vivo, que produce una variación en las características de este y se presenta de manera espontánea y súbita o por la acción de mutágenos”. En el caso del Covid-19, las mutaciones tienen lugar “conforme se dan los contagios, se van dando “errores” en el copiado y entonces ocurren las mutaciones o cambios en el código genético de los virus”.

Las variantes, también conocidas como linaje, son los “cambios en la secuencia del ADN de una célula”. Estas variantes se analizan a través de árboles filogenéticos, los cuales permiten localizar las variantes que han surgido a partir del virus del SARS-CoV-2. 

Mientras tanto, la cepa es un “conjunto de especímenes bacterianos que comparten, al menos, una característica o variante genética”.

En resumen, las mutaciones se presentan a nivel genético y surgen cuando el virus pasa de una persona a otra. Por otro lado, las variantes son una serie de mutaciones que “se agrupan en variantes, ramas o linajes”, por ejemplo, la variante que se encontró en Reino Unido presenta 23 mutaciones. En el caso de las cepas, estas se llaman de tal manera cuando el virus registra una gran cantidad de mutaciones, lo que causa un cambio sustancial en el virus, cabe resaltar que hasta el momento no hay cepas nuevas de Covid-19. 

Hace unos días, Sylvain Aldighieri, gerente de incidentes de la OPS, dijo que: “Las mutaciones son esperadas como parte de la propagación de cualquier virus. Es por ello que instamos a las autoridades nacionales y locales a que continúen fortaleciendo las actividades enfocadas al control de la enfermedad, incluyendo el monitoreo cercano de la COVID-19. Se requiere de vigilancia epidemiológica, incorporando la ampliación de la vigilancia genómica regional, la investigación de brotes y el rastreo de contactos. Cuando sea apropiado, también se requiere ajustar las medidas de salud pública y sociales para reducir la transmisión”. 

gm

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